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Le moteur de propulseur ionique record de la NASA pourrait nous emmener sur Mars

Le moteur de propulseur ionique record de la NASA pourrait nous emmener sur Mars



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Le buzz se développe autour du nouveau propulseur X3 de la NASA, et pour une très bonne raison.

Le propulseur X3 a très bien fonctionné lors d'une récente série de tests et a battu trois records simultanément: en termes de poussée, il a généré 5,4 Newtons et les niveaux de puissance maximale et de courant de fonctionnement précédemment existants ont été dépassés. Tout cela en fonctionnant à un nouveau seuil de puissance. Le chef de projet Alec Gallimore, qui est également doyen de l'ingénierie à l'Université du Michigan, a exprimé son optimisme quant aux résultats impressionnants: «Nous avons montré que X3 peut fonctionner à plus de 100 kW de puissance.

Le record précédent avait été établi à 3,3 Newtons: "Il fonctionnait à une vaste plage de puissance de 5 kW à 102 kW, avec un courant électrique allant jusqu'à 260 ampères. Il a généré 5,4 Newtons de poussée, soit le niveau de poussée le plus élevé atteint par n'importe quel propulseur à plasma à ce jour. "

Le propulseur X3 a été développé par des chercheurs de l'Université du Michigan grâce à une collaboration avec la NASA et l'US Air Force. Le jet est un propulseur à effet Hall, ce qui signifie qu'il utilise un moteur ionique. Essentiellement, un flux d'ions - des atomes chargés électriquement - est accéléré pour propulser l'engin spatial. Ensuite, pour générer une poussée, le plasma est expulsé.

Plus que ne discerne l'œil

En bref, le X3 voyage plus vite que les fusées à propulsion chimique conventionnelles, mais il faut beaucoup moins de carburant.

Au-delà des avantages du carburant, la différence de poussée est également un facteur important: le carburant chimique équivaut à une plus grande masse, ce qui signifie que plus de carburant est nécessaire pour un ascenseur. La poussée du moteur ionique est nettement moindre, ce qui crée une durée de fonctionnement plus longue.

En comparaison, avec un propulseur à effet Hall, des vitesses allant jusqu'à 40 kilomètres peuvent être atteintes en moyenne, par rapport à un seuil de vitesse de cinq kilomètres d'une fusée à propulsion chimique classique.

L'équipe de l'Université du Michigan comprend également, cependant, que davantage de travail sur le tri des détails sur le temps de fonctionnement devra être fait. À cette fin, l'équipe prévoit d'étendre son travail sur le X3 avec une nouvelle série de tests pour comprendre sa capacité à fonctionner 100 heures sans interruption en 2018.

Un autre problème concerne la taille et le volume. Scott Hall, un doctorat de l'Université du Michigan. étudiant qui a été impliqué dans le projet au cours des cinq dernières années a partagé: "C'est lourd - 500 livres [227 kilogrammes]. C'est presque un mètre de diamètre", ajoutant: "La plupart des propulseurs à effet Hall sont le genre de chose qu'une ou deux personnes peuvent ramasser et transporter le laboratoire. Nous avons besoin d'une grue pour déplacer X3. "

Dans un avenir pas trop lointain, il y a des espoirs pour cette technologie pour soutenir le transport humain vers Mars d'ici 2024, un projet qui a été soutenu avec enthousiasme par Elon Musk. Il semble que dans le cas de certains de ces projets, la philosophie «Si vous le construisez, ils viendront» est utilisée, mais dans ce cas, «ils» se réfèrent à la communauté scientifique. Pourtant, la question demeure: comment avec enthousiasme viendront-ils?


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