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New Horizons Fly-By d'Ultima Thule, un succès pour toute l'humanité

New Horizons Fly-By d'Ultima Thule, un succès pour toute l'humanité



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Au milieu de la tourmente politique qui a probablement laissé de nombreuses personnes rassemblées au Laboratoire de physique appliquée de l'Université John Hopkins travailler sans salaire ni même en congé, il y avait un autre type d'excitation à l'approche de 2019: New Horizons volait devant Ultima Thule.

À 00 h 33 HNE, l'intrépide sonde New Horizons, qui nous a donné le premier aperçu de la planète naine rétrogradée Pluton en 2015, est passée à moins de 2200 miles d'un objet dans la ceinture de Kuiper désigné MU69 2014.

Un sondage en ligne mené par la NASA pour trouver un surnom approprié pour l'objet a produit un gagnant clair: Ultima Thule, latin pour «au-delà de ce qui est connu», qui est un nom aussi approprié que l'on peut trouver.

Ultima Thule est, en fait, l'objet le plus éloigné de la Terre jamais visité par une sonde fabriquée par l'homme.

New Horizons donne tout pour l'humanité

La sonde New Horizons est en train de mourir.

Plus précisément, il n'y a qu'une quantité limitée de combustible qui pourrait être installée à bord d'une sonde de la taille d'une machine à laver, et bientôt elle utilisera le dernier morceau de matière nucléaire qui alimente ses systèmes: une cartouche pleine de plutonium en décomposition.

Cela est censé se produire car la plupart des sondes sont des opérations ponctuelles destinées à collecter un ensemble de données spécifique et à l'appeler un jour. Pour New Horizons, cela aurait facilement pu être son destin après que la sonde ait survolé la cible principale de sa mission d'origine.

En 2015, la sonde New Horizons s'est réveillée d'un sommeil de plusieurs années alors qu'elle effectuait son approche finale vers la planète naine Pluton, la cible de sa mission.

Les images qu'il a renvoyées de l'objet céleste bien-aimé étaient fascinantes. À juste titre, l'image emblématique de la mission de New Horizons était celle d'un gigantesque glacier blanc en forme de cœur qui couvre une grande partie de la planète visible.

Ce glacier est le plus grand du système solaire que nous connaissons, mais pour le public mondial - dont beaucoup étaient affligés par la rétrogradation de Pluton il y a plusieurs années vers une planète naine - ce fait a été perdu au profit de l’émotion du moment.

Une fois qu'il a été découvert au début du 20e siècle, les mots utilisés pour décrire Pluton étaient considérablement sombres: inhospitalier, froid, distant, glacial.

Pluton est absolument tout cela, mais avec cette image fraîche dans l'esprit des gens, New Horizons a renvoyé un monde qui avait beaucoup plus de personnalité que ce que les gens attendaient.

Réponse au succès de New Horizons

Les images de New Horizons renvoyées sur Terre ont suscité une attention considérable de la part de la presse et ont revigoré l'imagination de millions de personnes à travers le monde qui, autrement, n'auraient pas beaucoup pensé à Pluton.

nous nous sommes rapprochés de Pluton pour découvrir qu'elle avait un cœur dessus .. Pluton nous a toujours aimés

- aliza layne (@alizabees) 14 juillet 2015

Cela explique en grande partie pourquoi les gens qui ne suivent pas chaque nouveau développement dans l'exploration spatiale ont entendu parler de New Horizons. L’un des principaux objectifs de la NASA est de susciter l’intérêt du public pour l’exploration spatiale et sur cette note, New Horizons a été l’une des missions les plus réussies que la NASA a menées ces dernières années.

Bonjour belle,
C'était notre plaisir entièrement! # PlutoFlybypic.twitter.com / 0vwNgNSqjA

- Tom van Laer (@tvanlaer) 14 juillet 2015

Mais une fois la mission sur Pluton terminée, que faire alors? New Horizons aurait facilement pu être laissé pour naviguer dans l'espace maintenant que sa mission principale était terminée, mais les scientifiques de la NASA ont décidé que New Horizons n'était pas encore prêt à prendre sa retraite.

Sonder les origines du système solaire

Les scientifiques de la NASA ont examiné ce qui se trouvait dans la portée de la trajectoire future de New Horizons et ont recherché tout ce que New Horizons pourrait visiter avant que son carburant ne s'épuise et qu'il ne soit pas en mesure de diffuser ses découvertes sur Terre.

Ils ont rapidement identifié un objet dans la ceinture de Kuiper - un anneau de roches et de glace contenant les restes de matériaux utilisés pour construire le système solaire il y a des milliards d'années - qui se trouvait à portée de la sonde.

La Terre, Mars et même Pluton ont tous été créés il y a des milliards d'années à partir du même type de matériau qui remplit la ceinture de Kuiper, de sorte que ces éléments de base restants ont été d'un intérêt considérable pour les scientifiques dans l'espoir de mieux comprendre les conditions qui existaient à la même époque. début du système solaire.

La NASA a approuvé une nouvelle mission pour New Horizons: 2014 MU69, un morceau de roche et de glace à plus d'un milliard de kilomètres de Pluton.

La mission était particulièrement difficile. À une si grande distance, on pouvait très peu voir de la terre de l'objet, donc on en savait très peu sur les risques pour la sonde.

Personne ne savait s'il y aurait un champ de débris entre New Horizons et Ultima Thule qui aurait pu être dangereux pour l'approche de la sonde. Dans le système solaire interne, les champs gravitationnels des planètes nettoient son voisinage particulier de tout débris, mais qu'est-ce que la ceinture de Kuiper sinon un gigantesque anneau de débris qu'aucune planète n'a nettoyé?

En parcourant environ dix miles par seconde, un impact avec même un tout petit peu de débris pourrait suffire à détruire la sonde avant d'atteindre sa cible, les scientifiques savaient donc qu'il y avait des risques pour la sonde et ont planifié en conséquence.

Différents chemins ont été prévus, selon que New Horizons a détecté ou non des débris sur sa trajectoire principale, et tout le monde a reconnu qu'il y a toujours une chance que quelque chose d'imprévu mène la mission New Horizons à une fin brusque.

Encore une fois dans la brèche

Alors que New Horizons entamait son approche finale, les scientifiques ont été encouragés à constater qu’il n’y avait pas de débris autour d’Ultima Thule.

Cela signifiait que la sonde pouvait prendre l'approche la plus proche de l'objet de la ceinture de Kuiper, volant à moins de 2200 miles de celui-ci, suffisamment près pour obtenir des images plus claires de l'objet et enregistrer de meilleures données sur sa composition.

À l'approche du survol prévu le 1er janvier, l'excitation a commencé à monter. Des scientifiques et des journalistes se sont réunis au centre Kossiakoff du laboratoire de physique appliquée de l'Université John Hopkins dans le Maryland pour célébrer la nouvelle année avec une célébration du survol, qui a eu lieu à 12 h 33 HNE.

"Ce doit être le réveillon du Nouvel An le plus nerd que je puisse imaginer", a plaisanté quelqu'un avant la célébration. Brian May, le guitariste du légendaire groupe de rock Queen, également astrophysicien qui a contribué à la mission New Horizons, a lancé une chanson sur New Horizons pour l'occasion.

Des responsables de la NASA, confrontés aux effets d'une crise de financement gouvernemental, ont assisté à l'événement en tant que citoyens privés. "Je ne suis qu'un spécialiste des planètes", a déclaré Jim Green, chef de la division des sciences planétaires de la NASA, "et dans un événement planétaire, les chevaux sauvages ne peuvent pas vous entraîner."

Il faudrait plusieurs heures avant que quiconque sur Terre sache si New Horizons a réussi. Des milliards de kilomètres sont un long chemin pour un signal de la sonde à voyager, donc tout le monde a attendu la confirmation pour arriver vers 10h30 le jour du Nouvel An.

Le signal est arrivé dans les délais prévus, et comme un scientifique a rapporté l'enregistrement réussi des données d'Ultima Thule, des acclamations ont éclaté en dehors du contrôle de la mission pour célébrer une autre mission réussie pour New Horizons.

Twilight for New Horizons?

Ce fut une réalisation historique pour la sonde et toute l'équipe de scientifiques et d'ingénieurs qui ont travaillé pendant plus d'une décennie pour rendre tout cela possible. New Horizons est la première sonde à analyser un objet qui avait été découvert après le lancement de la sonde.

Les scientifiques travaillent maintenant d'arrache-pied pour voir s'il pourrait y avoir un dernier objet à étudier par New Horizons avant sa transmission finale. "C'est une chance plutôt faible, mais ça vaut le coup d'œil, et nous allons essayer", selon un membre de l'équipe New Horizons, Kelsi Singer.

Ils utilisent même les propres instruments de New Horizons pour rechercher d'éventuelles cibles à portée. En cas de succès, cela consoliderait davantage la place de New Horizons dans l'histoire, ce qui en ferait la première sonde à avoir jamais découvert sa propre cible de mission.

Quoi qu'il en soit, New Horizons s'est déjà avéré être l'un des instruments les plus incroyables jamais produits, à égalité avec les sondes Voyager et le rover Curiosity sur Mars.

Que Ultima Thule soit ou non la cible finale de New Horizons, son succès fulgurant - et celui de l’équipe de scientifiques qui a rendu tout cela possible - font de New Horizons l’une des plus grandes réalisations de l’humanité.


Voir la vidéo: Brian May - New Horizons Ultima Thule Mix Official Music Video (Août 2022).